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Ha escrito éxitos para Barbra Streisand, The Carpenters y Three Dog Night, entre otros, pero Paul Williams le dirá que los fanáticos que lo encuentren hoy invariablemente traerán a colación otro capítulo en su carrera.

Ha habido altibajos en mi carrera, dice Williams a Billboard. Hubo los días de ensalada en los que solo intentabas hacerlo, y de repente lo estabas haciendo bien, estabas haciendo The Tonight Show todo el tiempo, y luego están los años 80, cuando desaparecí por un tiempo. Llevo 27 años sobrio, eso te dice por qué desaparecí durante esos años. En todos esos altibajos, hay una cosa que noté especialmente en el sur cuando camino por un aeropuerto, es casi inevitable que alguien se acerque y diga ¡Oh, Dios mío! Es el pequeño Enos Burdette', dice en referencia a su papel en la trilogía Smokey and the Bandit (1977, 1980 y 1983). Williams, ahora presidente de ASCAP, dice que todavía disfruta de ese reconocimiento. Es realmente maravilloso porque cuando hicimos la película, esas películas se hicieron casi contra viento y marea. Todos los amigos de Burt supuestamente le rogaron que no lo hiciera. Se redujeron los costos de producción y originalmente se iba a lanzar solo en el sur. Es asombroso ver que cuarenta años después, todavía resuena en la gente.

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TCM se encuentra en medio de la celebración del 40 aniversario de la película original con un relanzamiento que comenzó el domingo 21 de mayo y volverá a suceder el miércoles 24 de mayo. Williams no tiene más que buenos recuerdos del tiempo que pasó interpretando al hijo de El empresario de Georgia ?Big Enos Burdette, interpretado por su amigo cercano Pat McCormick.

El comienzo sucedió en The Tonight Show , recuerda Williams. Conocí a Burt y había sido coanfitrión rotativo en The Dinah Shore Show yo mismo y otros tres muchachos, Don Meredith, Fernando Lamas y Charles Nelson Reilly. No estoy seguro de la línea de tiempo exacta, pero conocí a Burt, y él nos vio a Pat y a mí detrás del escenario en The Tonight Show . Pat y yo en realidad éramos amigos de copas. Tuvo la línea más divertida de la historia la primera vez que me vio a la luz del día. Estaba de pie junto a mí y dijo ¿Sabes qué, pequeño? Pareces una fotografía aérea de un ser humano. Éramos grandes amigos y siempre estábamos juntos. Pat fue guionista de comedias para Johnny Carson durante años. Nos miró a los dos y dijo que tenía algo que sería genial para nosotros.

Fue un gran golpe de suerte, dice Williams sobre la primera película. Las películas posteriores no fueron la obra de arte que fue la primera, pero ha sido una parte encantadora de mi pasado que ha sido una gran sorpresa que ha permanecido en los corazones de las personas todos estos años.

Por supuesto, la mente maestra detrás de la película fue su director y escritor, Hal Needham. Algunos pueden recordar la magnífica interpretación de Jackie Gleason del representante de la ley de Texas Buford T. Justice, mientras que otros pueden recordar la química entre Reynolds y su coprotagonista Sally Field. Pero Williams afirma que Needham hizo que la película fuera memorable por las acrobacias de la película, pero también por la amistad mostrada entre Reynolds y Jerry Reed, que reflejaba la propia relación de Needham con la estrella de cine. Fue un trabajo de acrobacias increíble, pero creo que aportó algo más a la imagen. Trajo la camaradería de su amistad con Burt, y apareció en la pantalla con Jerry Reed y Burt. Tienes la sensación de que estos dos eran grandes amigos, con la mirada interna a su amistad. Puede parecer algo poco varonil decirlo, pero creo que tal vez eso fue lo más conmovedor de que la imagen se convirtiera en parte de esa amistad.

Williams dice que con Jerry Reed, uno de los miembros del Salón de la Fama de la Música Country de 2017, lo que viste fue exactamente lo que obtuviste. Era un gran compositor y un hombre realmente agradable. Es maravilloso cuando conoces a alguien a quien has admirado durante mucho tiempo que es real y auténtico, y no hay toro. Fue un placer pasar tiempo con él.

La primera noche que el elenco estuvo junto, Williams también conoció a Gleason y resultó ser una reunión interesante.

La primera noche en el plató, antes del primer día de rodaje, estábamos en Atlanta. Pat y yo fuimos invitados a cenar con Jackie. Nunca lo había conocido, así que fui a su casa en el Peachtree. Hay billetes de $100 sobre la mesa, y él y Jerry Reed están jugando a las cartas. Entré y dije ¿Qué están haciendo? Déjame entrar en esto. Gleason me mira y dice Sr. Williams, déjeme decirle ahora mismo. Te voy a enseñar que nunca juegas con El Grande. Saqué un billete de cien dólares y me dijo: No vamos a perder el tiempo con ningún juego más allá de cortar las cartas. Dije que está bien. Corto las cartas y saco un siete. Se pone de pie y comienza a reírse. Se acerca, corta las cartas y saca un tres. Cierra los ojos y dice muy despacio Por supuesto, siempre cortamos tres veces. De repente, escuchó un portazo. Abrió los ojos y más tarde el señor que trabajaba para él me dijo que pensaba que acababa de ir al baño. Me había ido, y también los $200. Lo cabreó. Él lo odiaba. Me dijeron que seguía yendo a golpear la puerta. Pensó que era totalmente grosero que aceptara $200 en lugar de pasar la noche con El Grande. En las tres películas, cada vez que me veía decía Ok, un caballero le da a otro caballero la oportunidad de recuperar su dinero. Dije que no, señor. El Grande me dijo que nunca jugara con El Grande. Cuando te enseña algo, se pega. El último día de rodaje de Smokey 3 , la última vez que lo vi, volvimos a cortar las cartas y recuperó sus $100. Cortar las cartas fue el principio y el final de una amistad, dijo entre risas. Era una persona extraordinaria con la que trabajar.

A pesar de que él y Reed tienen carreras musicales exitosas, Williams admite que no se habló mucho de eso en el set. Hablamos sobre algunas de las personas que amamos y admiramos, como Waylon, Merle y similares, pero casi todo nuestro tiempo en el set fue trabajo. La música era nuestro trabajo diario. ¡Estas fueron unas vacaciones!

El propio Williams disfrutaría de una muestra del éxito country en 1998, cuando Diamond Rio grabó su composición Youre Gone. Dice que le ayudó a reavivar su amor por la escritura. Recuperé la sobriedad en 1990 y me sentí muy desconectado del negocio de la música. Escribí la letra y la música de The Muppet Christmas Carol, pero lo que no había hecho en mucho tiempo fue sentarme con otro ser humano y escribir una canción. Fui a Nashville a mediados de la década de 1990 para Tin Pan South. Hay algo en el agua allí. Creo que tuvo que ver con la forma en que me trataron y el respeto que me mostraron. De repente, quise volver a escribir canciones. De repente, sentí esa vieja picazón. Nunca había conocido a Jon Vezner, pero me encantaba su trabajo. Escribió Whereve You Been para Kathy Mattea, su esposa. Fui a su casa a escribir. Me asusté, así que decidí ir a su baño y orar. Cuando me asusto, voy al Gran Amigo. Esta fue la primera vez que me senté a escribir una canción con alguien en muchos años. Había escrito solo, pero no con otro colaborador. En la pared de su baño, vi La oración de la serenidad. Para aquellos de nosotros en recuperación, esa es una oración importante. Así que nos enteramos de que ambos estábamos en recuperación y habíamos conseguido la sobriedad gracias a una joven. La buena noticia es que estoy mejor por el tiempo que pasamos juntos, pero la mala noticia es que te has ido. Escribimos la canción y, unos dos años después, Diamond Rio entregó una hermosa grabación.

Para obtener más información sobre las ubicaciones de la proyección del 40 aniversario de Smokey and the Bandit, diríjase aquí.

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