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El viernes 18 de agosto, el otrora empresario de una banda de chicos y estafador de toda la vida, Lou Pearlman, encarcelado en una penitenciaría federal desde 2008, murió a la edad de 62 años de un paro cardíaco en un hospital de Miami donde tenía programado someterse a una cirugía cardíaca. Quienes lo conocían mejor estaban bastante satisfechos con ese final.

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Sin embargo, a fines de la década de 1990 y principios de la de 2000, Pearlman fue celebrado, admirado e incluso adorado, un afable Rey Midas del pop con una personalidad magnética. Fue un ejercicio andante de ironía: el nativo de Queens, Nueva York, de mediana edad, de voz nasal, calvo y de más de 300 libras de peso, se rodeó de cantantes y bailarines menores de edad.

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Él no inventó las bandas de chicos, pero las que formó dominaron las listas de éxitos, rompieron récords de ventas y ayudaron a impulsar a Clive Calders Jive Records hacia una compra de $ 2.74 mil millones por parte de BMG en 2003, la más grande en ese momento. Pearlman inició Backstreet Boys, cuyo tercer álbum de estudio Millennium alcanzó el número 1 en el Nosotros 200 en 1999 y se convirtió en el álbum más vendido del año; hasta la fecha, los Backstreet Boys han vendido 31,5 millones de álbumes en los EE. UU. Luego creó *NSYNC, cuyas ventas de 2,42 millones en una sola semana de su álbum de 2000 No Strings Attached establecieron un récord que duró hasta que Adele lo rompió en 2015. Pearlman desempeñó un papel fundamental en las carreras de Justin Timberlake, Lance Bass, Joey Fatone y muchos otros. Siguió a sus dos actos más grandes con una larga cola de otros menos exitosos: O-Town, LFO, Take 5, Natural y Aaron Carter, por nombrar algunos.

Lou Pearlmans Chart Legacy: Backstreet Boys, *NSYNC, O-Town y más

Sin embargo, muchos de los que hicieron negocios con Pearlman lo recuerdan como un criminal financiero. En 2008, fue declarado culpable de dos cargos de conspiración, un cargo de lavado de dinero y un cargo de hacer declaraciones falsas durante un proceso de quiebra. Fue sentenciado a 300 meses de prisión, uno por cada millón que los investigadores dijeron que robó en un esquema Ponzi masivo que involucraba cuentas de ahorro falsas y un negocio de aerolíneas falso.

Aún otros, incluidos Nick, Aaron y Jane Carter, Denise McLean (madre de Backstreet Boy AJ), los ex conductores de Pearlman y jóvenes artistas como Tim Christofore de Take 5 han denunciado a lo largo de los años que Pearlman actuó de manera físicamente inapropiada con los niños que él. preparado para el éxito. Los ecos de sus supuestas hazañas en el sofá de casting todavía resuenan en el mundo de la música pop de hoy. En los últimos años, varias figuras prominentes han hecho acusaciones públicas sobre luminarias de la industria del entretenimiento que, según se informa, victimizaron a aspirantes a artistas. Kesha ha denunciado agresión sexual a manos de su productor, Dr. Luke; La Policía Metropolitana del Reino Unido documentó cientos de incidentes de abuso sexual que involucraron a la personalidad de radio y televisión inglesa Jimmy Savile.

Lou Pearlman es una de las figuras más icónicas de la música y la cultura popular, dice Desmond Child, miembro del Salón de la Fama de los Compositores, quien colaboró ??en éxitos con todos, desde Aerosmith y Bon Jovi hasta Ricky Martin y Zedd. Él, John Stamos y Andreas Carlsson (colaborador de los éxitos de *NSYNC Bye, Bye, Bye y Backstreets I Want It That Way) están actualmente desarrollando una película sobre Pearlman. Su influencia invisible ha dominado las ondas de radio, desde el primer sencillo de los Backstreet Boys hasta cada éxito ineludible de One Direction, Justin Bieber y Nick Jonas.

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Si el hombre que una vez fue conocido como Big Poppa por sus queridos hijos se salió con la suya, la historia de su legado comenzaría y terminaría con su éxito e influencia en la música pop. Pero su vida posterior estuvo dominada por la desesperación por demostrar que era digno del crédito que se dio a sí mismo.

Cuando lo entrevisté en una cárcel del condado de Orange, Florida, en julio de 2007, Pearlman enfrentaba décadas de prisión por cargos relacionados con su esquema Ponzi de $300 millones; el dinero lo había ayudado a comenzar sus bandas. Sin embargo, estaba optimista y ansioso por celebrar toda la alegría que dijo que había traído a la vida de las personas. "Estoy planeando que este capítulo termine relativamente pronto", me dijo. Recientemente, en 2014, Pearlman le dijo a The Hollywood Reporter : Volveré.

Debía salir en 2029, pero no estaba sentado ocioso. Recibió visitantes, oportunistas que querían creer en su regreso o víctimas financieras deseosas de empoderarlo con una forma de recuperar sus inversiones.

Pudo hacer que las personas pensaran que eran las personas más importantes del mundo, pero no tenía la capacidad de conectarse profundamente, dice Tammie Hilton. Ella era Pearlmans Florence Nightingale, una enfermera que lo cuidó en 1996 cuando un quiste en su hígado se rompió y casi le cuesta la vida. Conocida por algunos como la novia de Pearlman durante un tiempo, siguió siendo la más cercana a él durante más tiempo, a pesar de que Hilton dijo que dejó de creer todo lo que dijo hace mucho tiempo. Otros todavía estaban enamorados. Tenía a cualquiera que pudiera poner dinero en su cuenta de economato, dice Hilton.

Hiciera lo que hiciera, nunca tuvo la capacidad de ser honesto, dice Alan Gross, el amigo más cercano de la infancia de Pearlman. Gross todavía vive en el departamento de Flushing frente al antiguo aeródromo donde los dos solían ver ir y venir los dirigibles; los Pearlman vivían un piso debajo de él. Lou era el único hijo de Reenie y Hy Pearlman, dueños de un negocio de tintorería. Lou se hizo conocido en el edificio por su relación con Art Garfunkel, su primo; la primera vez que Gross vio actuar a Garfunkel fue en una cena familiar con Lou. Gross alentó el interés de Pearlman en los dirigibles y lo ayudó a establecer su primer negocio de dirigibles, pero se alejó cuando Pearlman se volvió más desesperado por la fortuna y la fama. Realmente cambió mi vida, dice Gross. Habría sido una persona bastante aburrida sin él. Pero si no fuera por mí, él no habría tenido su comienzo en primer lugar.

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Para su primera compañía real de dirigibles, Pearlman convenció a los hermanos detrás de los jeans Jordache para que fueran patrocinadores. Estampó una aeronave de retazos con pintura dorada pesada y el logotipo de Jordache. Se suponía que volaría a Manhattan, pero en su viaje inaugural desde Lakehurst, Nueva Jersey, la nave despegó, entró en espiral y se estrelló en un basurero cercano. Pearlman invirtió el dinero del seguro en una compañía de aeronaves que finalmente se hizo pública (gracias a un esquema dudoso de acciones de centavo). Aún así, casi todos sus dirigibles eventualmente se estrellaron.

Sin embargo, a principios de la década de 2000, tenía suficiente perfil para atraer inversores en su Trans Continental Airlines, que supuestamente operaba más de 49 aviones. De hecho, no poseía ninguno. Incluso el folleto de la empresa era una mentira. Mostraba uno de los jets de Pearlman hablando, pero el jet en la foto era en realidad un juguete. Los dedos de Pearlman sostenían la cola y apenas sobresalían de la toma.

Un flujo constante de dinero de inversión permitió a Pearlman realizar una convocatoria de casting abierta cerca de Disney en Orlando, elegir su talento y luego invertir millones en el desarrollo y promoción de sus bandas de chicos, primero en Europa y luego en los EE. , también, aprovechando una parte del centro de atención rara vez reservado incluso para los productores de pop más extravagantes. Dio vueltas en un Rolls-Royce azul aciano. Tenía una estatua de tamaño natural de Anakin Skywalker y una metralleta Uzi, parte de una extraña colección de juguetes para adultos que luego se subastaron en un intento de recuperar fondos para sus estafados inversores. Al final, obtuvieron solo alrededor de 5 centavos por dólar. La probabilidad de que haya una olla de oro en alguna parte es remota, me dijo el síndico de quiebras Soneet Kapila en julio de 2015.

En 1997, el trabajo de Pearlman pasó de mantener su imagen opulenta a buscar la redención después de que Brian Littrell lo demandara en nombre de los Backstreet Boys. La banda había estado de gira, actuado y promocionado enérgicamente en Pearlmans desde 1993 hasta 1997, pero les dijeron que habían ganado alrededor de $ 12,000 cada uno. Pearlman los había cobrado cinco centavos por cada centavo recuperable. Además, había apostado dos veces pagándose a sí mismo no solo como manager sino como sexto miembro de la banda. *NSYNC siguió el ejemplo de Backstreet. Timberlake dijo que había sido violado financieramente por un Svengali.

De hecho, casi todas las bandas que lanzó Pearlman lo demandaron. Algunos actos lo acusaron de comportamiento sexual inapropiado, incluidos aquellos que vivían con él en su mansión de $ 12 millones en el área de Orlando. Las acusaciones más duras se produjeron en un artículo de Vanity Fair de noviembre de 2007 de Bryan Burrough, Mad About the Boys. Pearlman negó las acusaciones y nunca se presentaron cargos.

Al final, lo que hizo Pearlman no fueron las demandas; siempre se establecieron de forma privada. Eran sus Cuentas de Ahorro de Inversión para Empleados falsas. Las cuentas, que dijo superaron al mercado, supuestamente eran un beneficio para quienes trabajaban para su imperio Trans Continental, el comodín para muchas de sus casi 50 empresas que abarcan entretenimiento, modelaje, aerolíneas, restaurantes y más. Invitó a los inversores a unirse al plan, que prometió que estaba respaldado por la FDIC, AIG y Lloyds of London. No lo fue. Había falsificado documentos de seguros y finanzas al igual que había soñado con toda una flota de aerolíneas.

Ni siquiera un día en la corte pudo evitar que Pearlman tramara. En su sentencia, por conspiración, lavado de dinero y más, le pidió al juez federal G. Kendall Sharp que le permitiera usar el teléfono e Internet dos días a la semana para poder seguir administrando su banda US5 y recuperar el dinero que había defraudado. El juez se resistió.

En los últimos ocho años, Hilton se ha mantenido en contacto regular con Pearlman a través del sistema de mensajería de la prisión. La mayoría de las notas que le escribía eran breves. Comenzaron con Hey baby y a menudo prometían que saldría pronto, aunque Hilton lo sabía mejor. Él nunca se dio por vencido. No creo que haya captado nunca su realidad.

Después de que Pearlman sufriera un derrame cerebral mientras estaba en prisión en 2010 (lo que le provocó un impedimento temporal del habla y parálisis en un lado de su cuerpo), le prometió que se estaba poniendo en forma y perdiendo peso. Entonces vi una foto de él y había ganado 15 libras, dice Hilton.

La muerte, dice Hilton, es lo único que sacudió el optimismo de Pearlman. Ella lo conoció en su lecho de muerte (o eso creía él) con un problema renal. Lloró, recuerda Hilton. No quería hablar de eso. Siempre fue, no puedo morir. Tengo cosas que hacer. La última vez que habló con él por teléfono fue justo después de su derrame cerebral en 2010. Él tenía miedo, dice ella, pero se volteó y giró a la derecha en No voy a morir. Si moría, nunca podría devolverle el dinero a nadie, nunca llegaría a ser más grande de lo que era.

Hilton, como la mayoría de las personas famosas y regulares que comentaron sobre su muerte, tiene sentimientos encontrados sobre su fallecimiento. El abogado de Orlando Clay Townsend, quien demandó a Pearlman un montón de veces en nombre de varios de sus artistas, incluidos los Backstreet Boys, dice por correo electrónico que la muerte de Pearlman es bastante emotiva para algunos de nosotros que luchamos con él durante una década por varias víctimas. Él era único en su clase. Incluso en la batalla siempre fue agradable conmigo (raro).

Si bien los artistas a los que Pearlman estafó todavía le dan crédito por haberlos descubierto, menos afortunados son los inversores cuyos ahorros de toda la vida les robó, quienes vieron morir su última esperanza de recuperación financiera con él. Decir que Lou Pearlman era la persona más egoísta del mundo es duro, dice Hilton, pero es cierto.

Tyler Gray es el autor del libro The Hit Charade: Lou Pearlman, Boy Bands, and the Biggest Ponzi Scheme in US History.

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