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El 10 de julio, seis semanas después de que el asesinato policial de George Floyd desencadenara protestas en todo el mundo, Jimmie Allen lanzó su EP Bettie James . Una pista, Why Things Happen, se destacó particularmente: con sus letras sobre la naturaleza fugaz de la vida y un estribillo quejumbroso que pregunta por qué las cosas suceden como lo hacen, capturó conmovedoramente el estado de ánimo de una nación desgarrada tanto por una pandemia como por las tensiones raciales que habían alcanzado un punto de ebullición. Pero fueron las voces en la pista las que la hicieron más poderosa: Allen, Darius Rucker y Charley Pride, tres generaciones de estrellas del country negro cantando juntas.

"Tuvimos la oportunidad de representar a los artistas del country negro para los niños negros más jóvenes que quieren hacer country pero no sienten que nadie se parezca a ellos", dice Allen. No importa tu raza, es importante ver a alguien que se parece a ti haciendo lo que amas. Lo hace más realista. Hace que parezca alcanzable.

Lo que antes parecía inalcanzable se está convirtiendo poco a poco en una realidad. Allen, un nativo de Delaware de 34 años que, en 2018, se convirtió en el primer artista negro en lanzar su carrera con un sencillo No. 1 en Country Airplay (el Best Shot certificado con platino) es parte de un círculo creciente de cantante de country negro. -compositores que reclaman el lugar que les corresponde en Nashville y en las listas de éxitos, 50 años después de la llegada de Prides como pioneros en la corriente principal del país. Ese grupo incluye a Kane Brown, quien es birracial y en 2017 se convirtió en el primer artista en publicar un No. 1 simultáneo en las cinco listas principales de países de Billboard; Mickey Guyton, nominado al premio de la Academia de Música Country de 2016 como mejor nueva vocalista femenina; y Blanco Brown, quien se convirtió en platino con su sencillo debut, The Git Up, que encabezó las listas Hot Country Songs en 2019. Y hay prometedores talentos emergentes para observar, como el cantautor de country-trap Breland, cuyo My Truck obtuvo la certificación de oro de la RIAA, y el prolífico compositor Shy Carter (que ha trabajado con Kane Brown, Keith Urban y Sugarland), quien lanzó su propio primer sencillo, Good Love, en Juneteenth.

En el sentido de las agujas del reloj desde arriba: Guyton, Kane Brown, Rucker y Allen. Ilustración de Israel G. Vargas

A medida que la persistencia de estos artistas da sus frutos, algunos ejecutivos de sellos proactivos están respaldando sus esfuerzos. La base de fanáticos de la música country estaba lista para los artistas negros. Pero se necesita que un sello discográfico realmente contrate a artistas [negros] para que eso suceda y los coloque a un nivel generalizado para las masas, dice Allen, quien firmó con Stoney Creek Records/BBR Music Group. Aún así, estos artistas dicen que necesitan más apoyo, y señalan que el racismo sistémico de la industria de la música que se puso de relieve por la iniciativa #TheShowMustBePaused en junio es algo de lo que están muy conscientes. Siempre hay rechazo, tener que demostrar lo country que soy, agrega Allen.

Rucker, de 54 años, un cantautor ganador de un Grammy que también está al frente de Hootie & The Blowfish, quizás tenga la mejor perspectiva sobre lo que realmente ha cambiado y lo que no ha cambiado en Nashville. Firmó con Capitol Nashville como artista country en 2008. Cuando su sencillo debut ese mismo año, Don't Think I Dont Think About It, alcanzó el número 1 en Hot Country Songs, Rucker se convirtió en el primer artista country negro en alcanzar ese pináculo desde Pride. en 1983.

He estado en Nashville durante 12 años, ayudando a abrir una puerta que mucha gente no sabía que podía abrirse, dice Rucker. Recuerda que tres programadores de radio le dijeron desde el principio que sus audiencias no aceptarían a un artista negro, aunque su voz era increíble. Cuando otros muchachos comenzaron a tocar [su primer sencillo], lo agregaron y me dijeron que estaba jodidamente equivocado. Me demostraste que la música vence a toda esa mierda.

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Hace dos años, Kane Brown y Rucker hicieron historia cuando obtuvieron los primeros lugares consecutivos en las listas de éxitos en Country Airplay con Heaven y For the First Time, respectivamente, la primera vez que dos artistas de color lograron tal golpe en las listas de éxitos en 28 años de historia. Kane entró y derribó la puerta, dice Rucker. Él cree que, por fin, más compañías discográficas están escuchando cuando se trata de trabajar con artistas del country negro.

Tanto Guyton como Carter dicen que ellos también han encontrado que la comunidad musical de Nashville en general y sus respectivas discográficas les dan la bienvenida en general. Pero lo que sucede fuera del estudio y la oficina a menudo tiene un tono diferente. En sus conciertos, Guyton, mejor conocida por su éxito de Country Airplay de 2015, Better Than You Left Me, se ha encontrado con miembros de la audiencia ondeando la bandera confederada y gritándole la palabra N.

Mucha gente ha cuestionado mi sinceridad, porque no se ven muchas mujeres negras cantando country, dice la nativa de Texas de 37 años, una artista de Capitol Records Nashville cuyas influencias incluyen a Dolly Parton, LeAnn Rimes y Whitney Houston. Así que empecé a escribir sobre mi honesta verdad. La música country son tres acordes y la verdad. Entonces, ¿por qué no puedo cantar sobre ser una mujer negra y hacer que la gente escuche? Esa perspectiva ha cambiado todo para mí. Recientemente lanzó la canción Black Like Me.

El cantautor y productor Carter comenzó su carrera firmando un contrato de producción con la rapera Nelly en Atlanta antes de pasar a escribir para artistas como Charlie Puth, Meghan Trainor y Jamie Foxx. Trabajar en Los Ángeles fue deprimente y frustrante a veces, dice Carter, de 35 años: Quería trabajar con más artistas pop y country, pero seguía metiéndose en el R&B y el hip-hop, no basado tanto en mi música como en mi apariencia. .

El nativo de Memphis, que ahora ha escrito para varias estrellas del country, se mudó a Nashville hace dos años y medio y firmó con Warner Music Nashville en enero. He visto cambiar la música country, dice hoy. Ha habido algunas experiencias, estando en el Sur en general, que han sido duras. Pero me he sentido muy abrazado y bendecido por esta comunidad. Han estado listos para traer diferentes sonidos a la música.

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Por supuesto, los cantantes y músicos negros han desempeñado durante mucho tiempo un papel formativo en la música country, un hecho en gran parte olvidado ya que los guardianes de la industria marginaron sus contribuciones una vez que el precursor del country, apodado música hillbilly, se comercializó en la década de 1920. Una vez que la música hillbilly comenzó a atender a los artistas y fanáticos blancos rurales, la música racial fue designada como la provincia de sus contrapartes negras.

Como relató Ken Burns en su épico documental de PBS de 2019, Country Music , el banjo evolucionó a partir de los laúdes de África Occidental hechos con calabazas que los esclavos trajeron a Estados Unidos. Pioneros del country como The Carter Family, Hank Williams, Johnny Cash y Bill Monroe fueron influenciados y asesorados por guitarristas negros como Lesley Riddle, Rufus Tee Tot Payne y Arnold Schultz. Y el armonicista DeFord Bailey, un intérprete frecuente en el popular programa Barn Dance de las radios WSM y el primer artista negro en actuar en Grand Ole Opry en la década de 1920, terminó lustrando zapatos y alquilando habitaciones en su casa para sobrevivir después de ser despedido por WSM por una disputa de licencia entre estaciones de radio, incluidas WSM y ASCAP. Hoy, es uno de los tres artistas negros que han sido incluidos en el Grand Ole Opry, junto con Pride y Rucker.

Si el futuro del país se parece a su pasado o se separa de él, dependerá de los ejecutivos de la industria con el poder, como dice el productor Claude Kelly, de desafiar lo que ha sido la norma durante tanto tiempo. Kelly y su socio de producción, Chuck Harmony, se mudaron a Franklin, Tennessee, hace cuatro años desde Los Ángeles. Mejor conocidos por su trabajo en R&B/hip-hop, recientemente trabajaron con Allen y Sara Evans y tocaron en el Opry con el primero. Lo que te sientes cómodo viendo es lo que terminas empleando, y va en un ciclo, dice Kelly. Si el mundo viera algo más que blanco, el país inspiraría a todos a descubrir muchos más talentos increíbles.


James Marsh está acostumbrado a derribar barreras. En el 2000, después de trabajar como DJ y promocionar en las estaciones de radio top 40, rítmicas y de rock alternativo en Dallas, se convirtió en representante de desarrollo de artistas en Universal Music Group, donde dice que fue encasillado en los departamentos urbanos de MCA, Def Jam. , Interscope y Universal. Luego, Mike Easterlin, un ejecutivo de Island Def Jam en ese momento, sugirió una entrevista para el puesto de promoción regional de la etiqueta Southwest. Cuando Marsh se reunió con el entonces jefe de la disquera, Lyor Cohen, y Julie Greenwald, recuerda que Cohen dijo: "Espera, ¿él es negro y conoce el rock?". Ese es el maldito futuro. Y esa fue mi primera incursión en el lado del pop y el rock de la industria, lo cual era muy raro en ese momento.

Su carrera se diversificó a partir de ahí. Después de períodos de promoción en Atlantic, Roadrunner y Warner Bros. Records, Marsh se unió a Scott Borchettas Big Machine Label Group, donde su amigo Chris Stacey había sido nombrado gerente general del revivido sello country Dot. Chris siempre me decía, no te necesito para vivir en el campo. Necesito que conozcas el país, recuerda Marsh. Como jefe de promoción regional del sudoeste de Dot, se lo tomó muy en serio: conoce a los artistas, la música, los hechos, el consumo y el resto es tu personalidad. Hace dos años, se mudó de Dallas para unirse a Warner Music Nashville como director nacional del equipo WAR (Warner, Atlantic, Reprise), trabajando con artistas como Blake Shelton, Ashley McBryde, Chris Janson y Dan + Shay. A principios de este año, fue nombrado director nacional de radio y transmisión de Warner Music Nashville y las divisiones hermanas de Nashville WEA y WAR.

Marsh, de 52 años, reconoce a los mentores que ayudaron a allanar el camino para su avance. Pero también es franco sobre el racismo sistémico que ha enfrentado en el camino y dice que la comunidad musical de Nashville necesita llegar a más personas como él. Soy un tipo grande y le doy a la gente el beneficio de la duda, pero cuando voy detrás del escenario a veces todavía me confunden con seguridad. He aprendido a sonreír y bloquearlo porque sé que mis artistas y ejecutivos del sello lo entienden. Pero algunas personas simplemente no se lo pueden meter en la cabeza. Durante las protestas en todo el país a fines de la primavera, familiares preocupados llamaron para preguntar si estaba bien, como si me fueran a colgar aquí, dice con una risa triste.

James Marsh fotografiado el 21 de julio en Mount Juliet, Tennessee. Cedrick Jones

Como ejecutivo negro de alto rango en la lucrativa industria de la música country, Marsh sabe que todavía es uno de los pocos. Tenemos que repartir la riqueza y abrir más la puerta, dice. Los tiempos están cambiando; tenemos que corregir esto. Sus pares más notables incluyen a la vicepresidenta de marketing de Big Loud Records, Candice Watkins, a la directora creativa de BMG Music Publishing, Rakiyah Marshall, y a la vicepresidenta de recursos humanos de Sony/ATV Nashvilles, Courtney Pender.

Watkins, de 38 años, es residente de Nashville desde hace mucho tiempo, con puestos en Red Light Management, Borman Entertainment (donde fue gerente diaria de Keith Urbans) y Universal Music Group Nashville en su currículum. En 2018, fue nombrada vicepresidenta de marketing en Big Loud, la primera empresa con la que ha trabajado durante sus 14 años en la ciudad donde dice que no es la única persona negra en el personal, y la primera que le ha pedido su perspectiva como mujer negra. tanto antes como desde el reciente ajuste de cuentas de la industria con el racismo.

Antes de que puedas actuar, tienes que escuchar, dice Watkins. Elogiando el enfoque de Big Louds, señala que tengo una gran red de personas a mi alrededor, colegas blancos que me apoyan y compañeros que entienden que el negocio de la música country no es diverso. Período. Como miembro del Grupo de Trabajo de Diversidad e Inclusión que la Academia de Música Country (ACM) lanzó en 2019, está ansiosa por borrar el estereotipo de que a los negros no les gusta la música country (uno que, según ella, a veces los negros pueden alimentar) y alentar sus colegas a hablar cuando sean testigos de acciones racistas. Sus propias experiencias más dolorosas y reveladoras trabajando en la música country han surgido de su silencio, dice. En todas las situaciones en las que he estado siendo llamada la palabra N o coloreada, [escuchando] preguntas y comentarios racistas frente a mis compañeros, nadie nunca mencionó el comportamiento, dice ella. Nadie realmente dijo que estaba mal, se disculpó, se compadeció o incluso lo reconoció hasta ahora.

Candice Watkins fotografiada el 21 de julio en Mount Juliet, Tennessee. Cedrick Jones

Marshall, de 28 años, que creció con reinas del country como Shania Twain, Faith Hill y Rimes, se unió a BMG Music Publishing en 2018 como director creativo después de trabajar en Republic Records, centrado en el pop; su lista de escritores ahora incluye a Lindsay Ell, Sean Stemaly, Ryan Griffin y Emily Landis, quien tiene su primer sencillo en la radio con Gabby Barretts The Good Ones. Ella dice que su tiempo en Nashville no ha estado marcado por la dureza y el odio que han experimentado otros ejecutivos negros. Pero eso no significa que no se dé cuenta de las microagresiones no tan sutiles que se desencadenan cuando ella es la única persona negra en la sala.

Ha escuchado dos preguntas más veces de las que puede contar: ¿Cómo llegaste aquí? y ¿Te gusta la música country? Por lo general, responde con calma: Esa es una pregunta un poco tonta. Actualmente trabajo en este puesto, así que obviamente me gusta la música. Hoy, dice, el cambio en Nashville está ocurriendo mientras hablamos. Amigos cercanos se acercaron e hicieron preguntas [importantes] que se sienten incómodas: Veo la fuerza que se necesita para hablar de eso y quiero un cambio para el futuro. No puedo esperar que nadie cambie de la noche a la mañana y comprenda lo que es ser un artista o ejecutivo negro y [ponerse] en nuestros zapatos. Pero si hablamos más, la gente se dará cuenta de que es normal ser negro y cantar una canción country.

Fue ese tipo de comunicación lo que llevó a la actuación histórica de Kane Brown en el espectáculo virtual del 20 aniversario de los Premios BET en junio, el primer artista country masculino birracial en hacerlo. Brown estrenó su canción Worldwide Beautiful junto al cantante de gospel negro Jonathan McReynolds, quien cantó su éxito People, una unión trascendental que resultó de una conversación entre divisiones entre Randy Goodman, presidente/CEO de Sony Music Nashville, y el vicepresidente senior/GM de RCA Inspiration, Phil Thornton, quien fue designado a raíz del Blackout Tuesday para liderar el Grupo de Trabajo de Igualdad de SMN.

Goodman le pidió a Thornton que asistiera a una reunión de marketing de Brown con el equipo nacional de Sony Music. Después de escuchar la canción, recuerda Thornton, me di cuenta de que aquí había una oportunidad para que Kane fuera un puente. Tienes BET, que habla del lado afroamericano de Kane y lo presenta a una audiencia totalmente diferente. Luego está la audiencia de CBS [que transmitió la entrega de premios por primera vez], que probablemente esté más familiarizada con Kane. Antes de darme cuenta, estaba hablando con la gerente de Kanes, Martha Earls, y el equipo de Sony, y las cosas avanzaron.

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Hay buenas razones para pensar que ese tipo de progreso continuará. El grupo de trabajo de ACM, cuyos miembros también incluyen a Guyton, está haciendo un trabajo real, tiene un diálogo real y tomará medidas reales sin BS performativos, dice Guyton. Antes de que estallaran las tensiones raciales en todo el país en mayo y junio, BBR Music Group de BMG, hogar de Allen y Blanco Brown, ya había comenzado a trabajar en temas que emparejaban a Allen con el cantante de pop Noah Cyrus (This Is Us) y a Brown con la banda de country rock Parmalee (Just la manera). El vicepresidente ejecutivo de BBR, Jon Loba, predice un aumento en las contrataciones de minorías en Music City durante los próximos tres años. Habrá mecanismos para arreglar eso, le dijo a Nosotros en junio. Las comunidades del país son realmente buenas para hacer lo correcto, y creo que habrá un enfoque allí ahora.

A raíz de la muerte de Floyd el 25 de mayo, el gerente de asociaciones corporativas de Nashville Symphonys, Kortney Toney, se asoció con el presidente de mtheory Nashville, Cameo Carlson, y la decana de la Facultad de Medios y Entretenimiento de la Universidad Estatal de Middle Tennessee, Beverly Keel, para formar Nashville Music Equality, una organización dedicada a educar a los colegas que no pertenecen a minorías sobre las luchas de los afroamericanos y alentarlos a aumentar la representación de las minorías en la industria de la música. NME ya ha reunido una serie de paneles virtuales, titulados Dear Music City, que abordan la desigualdad racial en Nashville desde el nivel ejecutivo hasta el tratamiento de los fanáticos del country negro.

Y hay más razones para el optimismo: este otoño, el Museo Nacional de Música Afroamericana está programado para abrir. Supervisado por el CEO H. Beecher Hicks, el edificio de 56,000 pies cuadrados es parte del desarrollo comercial de $450 millones de Fifth + Broadway que se está llevando a cabo en el centro de Nashville. En una conferencia de prensa en febrero de 2019, el entonces alcalde David Briley calificó la inversión en el museo como un paso esencial para que Music City supere su historia de racismo y comience a avanzar hacia una era en la que los afroamericanos conozcan y puedan contar su propia historia. en nuestra ciudad.

Aprender de la historia es crucial. Pero el cambio inmediato y sostenible en la nivelación del campo de juego solo se producirá si la industria toma medidas más concretas para garantizar que los artistas y ejecutivos negros que trabajan en el país y en todos los ámbitos tengan oportunidades más equitativas.

Se siente como si se hubiera levantado el velo y la gente está activamente entusiasmada para cambiar esto, dice Guyton. Ella está tratando de animar a otras artistas negras, incluida la tutoría de la cantante de Stompin Grounds, Reyna Roberts. Después de que Guyton compartiera la versión de Roberts de Carrie Underwoods Drinking Alone en Twitter, la música country también parece que Underwood la retuiteó. Es ridículo cuando la gente describe mi música solo como soul o más como R&B, no como country, dice Roberts. Puedo cantar exactamente la misma canción, exactamente con el mismo estilo, que Carrie Underwood. Actualmente se está reuniendo con sellos discográficos, algo que Guyton dice que no está segura de que hubiera sido tan fácil para ella hace unos meses.

Music City, después de todo, está en su mejor momento cuando su apodo significa música para y por todos. Como dice Marshall: Cuando decimos que queremos un cambio en el género country, no te pedimos que crees algo diferente para nosotros. Sólo queremos tener un asiento en la misma mesa.

Información adicional de Heran Mamo, Taylor Mims, Melinda Newman y Tom Roland.

Este artículo apareció originalmente en la edición del 15 de agosto de 2020 de Billboard .

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