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El funeral de ocho horas de Aretha Franklin en el Greater Grace Temple de Detroit terminó minutos antes de la inauguración oficial del 39º festival anual de jazz de la ciudad; El concierto de los viernes por la noche (31 de agosto) fue presentado por un maestro de ceremonias que acababa de llegar del servicio. La mayoría de nosotros pensamos en Aretha por sus éxitos pop, pero ella se formó en jazz, explicó, elaborando historias ahora apócrifas de cuando músicos como Dinah Washington y Art Tatum se reunían en la casa de la familia Franklin en Detroit durante la juventud de Aretha. La influencia del jazz también es parte de su legado, concluyó, antes de guardar un momento de silencio.

Esa apertura resultó ser un anticipo adecuado de la música de los fines de semana. El Festival de Jazz de Detroit ha tenido durante mucho tiempo un enfoque local, emparejando actos nacionales con ancianos y prometedores en la escena de jazz subestimada de Motor City, pero el evento de este año tenía un hilo común aún más específico, uno que nunca se articuló explícitamente pero se formó la mayoría de los escenarios del festival: mujeres en la música de Detroit.

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El impacto de Franklin en su ciudad natal fue, como era de esperar, un tema ineludible tanto para los artistas como para los asistentes. Los vendedores vendían una amplia gama de camisetas y botones conmemorativos; los músicos realizaron homenajes tanto con la música de la Reina de las Almas, como con los suyos propios. En esa noche de apertura, cuando todos los edificios del centro todavía estaban iluminados en rosa, muchos con RESPETO escrito en sus pantallas LED, el legendario pianista Chick Corea tocó Duke Ellingtons In A Sentimental Mood con su trío. Las luces del escenario se volvieron rosadas cuando se sumergió en la canción, inicialmente provocando algunas disonancias trémulas antes de pasar a una versión florida y suave de la balada clásica. Un gran artista, y un luchador por la libertad también, dijo Corea antes de levantar las manos hacia el cielo.

No todos los tributos fueron melancólicos: el pionero grupo de jazz de Detroit formado exclusivamente por mujeres, Straight Ahead, que presenta a la violinista Regina Carter, se reunió en el festival, y durante su set, la baterista Gayelynn McKinney compartió que había estado en la última banda de Aretha. El grupo tocó una versión evocadora de (You Make Me Feel Like) A Natural Woman, con Carter a la cabeza melódica, ejecutando riffs tan reverentemente que Franklin hizo canon que la audiencia comenzó a cantar suavemente. ¡Hazlos Gina, hazlos! gritó un hombre cuando Carter comenzó a improvisar. Al ver a cuatro músicas de Detroit interpretar la canción icónica hecha para una de las actuaciones más memorables de todo el fin de semana, fueron recibidas con una ovación de pie.

Ravi Coltrane ya había planeado dedicar su set a un músico pionero de Detroit: su madre, Alice Coltrane. Pero las circunstancias habían cambiado: íbamos a dedicar esta actuación a tres mujeres de Detroit, explicó. Geri Allen, Aretha Franklin y Alice Coltrane. El conjunto estuvo compuesto exclusivamente por composiciones de Alice, interpretadas por un conjunto inimitable: a Coltrane se unieron el arpista Brandee Younger y el pianista David Virelles, entre otros, para una serie de improvisaciones que lograron ser a la vez sólidas y alucinantes. Los ritmos imposiblemente fáciles de los bateristas Jeff Tain Watts y Roman Diaz finalmente explotaron en un dúo de siete minutos, la mejor música dance posible en una ciudad conocida por el género.

Las mujeres vivas de Detroit también obtuvieron su merecido: durante el set de jazz y hip-hop del baterista y productor Karriem Riggins, a su banda de advenedizos locales se unieron el MC Mahogany Jones y la cantante Monica Blaire, así como la alumna de Slum Village, Elzhi. El resultado fue una versión orgánica y original de la combinación de dos géneros cuya unión suele parecer forzada.

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Sin embargo, las dedicatorias más extensas del festival fueron para la fallecida pianista local Geri Allen, cuyo repentino fallecimiento el año pasado, justo después de cumplir 60 años, dejó al mundo del jazz en estado de shock. Dos de sus colaboradoras frecuentes, Esperanza Spalding y Terri Lyne Carrington, dirigieron tres tributos en el transcurso del festival de cuatro días; estudiantes de la Universidad de Michigan, incluida una joven pianista llamada Alexis Lombre, interpretaron otro, donde se les unieron Regina Carter y la bajista de Straight Ahead, Marion Haden.

Spalding y Carrington fueron los que más se acercaron a la música que habían interpretado con Allen durante las primeras noches de tributo, donde se les unió el pianista Kris Davis; el resultado fueron interpretaciones ricas y dinámicas de muchas de las composiciones más queridas de Allen. Ravi Coltrane y el flautista David McMurray, otro de Detroit, se unieron, pero como acompañantes, la atención se centró en las mujeres, y sobre todo en Geri, mientras convertían el hermoso caos en ritmos bailables. Un bailarín de claqué se unió a las canciones finales.

Con su tributo el domingo, Spalding y Carrington agregaron una orquesta completa a un conjunto de jazz que incluía a Nicholas Payton, Camille Thurman y Craig Taborn, entre otros. Sus arreglos de la música de Allens para grandes conjuntos nunca se sintieron antinaturales, aunque en cambio le dieron a la música el tipo de peso que generalmente no se le otorga al trabajo de las mujeres, dándole una teatralidad bienvenida mientras sacaba las sutilezas que normalmente se perderían. Es un fin de semana trascendental en Detroit, dijo Edmar Coln Gierbolini durante la actuación. Pero esa gente no nos dejó, ¿verdad? Están aquí ahora. Eso es lo que sucede cuando le das todo a tu oficio: vives para siempre.

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