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La mañana del 11 de febrero de 2013, Kimbra Lee Johnson amaneció con dos premios Grammy. Tenía 22 años, y como la voz de un amante herido en Gotyes Somebody That I Used to Know ya había vendido 7 millones de discos en los Estados Unidos, según Nielsen SoundScan, y encabezó las listas en más de 20 países. Para la mayoría de la gente esto sería motivo de celebración. Para Kimbra, significó el momento de retirarse. Una nativa de Nueva Zelanda que había alcanzado la mayoría de edad en la escena musical de Melbourne, Australia, había pasado meses de gira por el mundo con Gotye. No podía soportar la idea de estar en un hotel de nuevo, dice ella. Después del par de años caóticos que había tenido, necesitaba encontrar algo de quietud.

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Así que fue a Craigslist y descubrió un refugio poco probable en Los Ángeles: una pequeña granja encaramada en el embalse de Silver Lake, dirigida por un pastor residente y llena de ganado. Dulli y Katherine Heigl. Habría ocho ovejas corriendo, perros pastores para mantenerlas a raya, un par de corderos y 20 gallinas que pondrían huevos por la mañana, dice Kimbra, que ahora tiene 24 años. Este lugar era un oasis, que era exactamente lo que necesitaba.

Comenzó a planear su segundo álbum para Warner Bros., The Golden Echo (que vence el 19 de agosto), mientras vivía esta vida de granja de cuento de hadas en Los Ángeles Eastside. Haría mi desayuno en una cocina al aire libre y luego colgaría la sartén de las ramas de los árboles, dice ella. Estaba aislado de la presión de Hollywood, en mi propio pequeño mundo. Era el lugar perfecto para escribir.

Mientras vivía en una granja y se despertaba con gallos, Kimbra también aprovechaba lo que ella llama la energía contagiosa de Los Ángeles. La gente aquí es muy ambiciosa, y eso me animó, dice, sentada en un frondoso patio trasero a poca distancia de donde ahora vive en Echo Park.

Somebody That I Used to Know pasó ocho semanas en el No. 1 en el Nosotros Hot 100, dominando la radio hasta 2012 y provocando una nueva publicación de su primer álbum, Vows, que luego ingresó al Nosotros 200 en el No. 14. La gente me pregunta si vivir con expectativas tan altas fue negativo, pero me dio una sensación de valentía, dice ella. Quería un disco que te viniera desde todos los ángulos. No había límites.

Esa valiente ambición ayudó a hacer de The Golden Echo una de las declaraciones de arte pop más audaces que escuchará durante todo el año. El panorama de los álbumes está marcado por los diversos colaboradores que Kimbra trajo, desde vanguardistas como el cantante Bilal y el asociado de Flying Lotus, Thundercat, cuya virtuosa forma de tocar el bajo impulsa a Madhouse, hasta John Legend, quien coescribió I Cant Stop. (Ella es una artista tan talentosa y creativa, dice Legend, quien también reclutó a Kimbra para coescribir su sencillo de 2013 Made to Love).

El primer sencillo de Golden Echos, 90s Music, menciona a Mariah Carey, Nirvana y Aaliyah sobre un ritmo electrónico que cambia de forma, rindiendo homenaje a la música de la infancia de Kimbras, cuando el pop y el punk se codeaban en las listas de éxitos. Pero también encontrarás As You Are, una balada expansiva compuesta por Van Dyke Parks, el compositor y arreglista de vanguardia que trabajó con The Beach Boys y Randy Newman en la década de 1970. Ella se basa más allá de su alcance, dice Parks. Sale como entretenimiento, pero hay sustancia en ello.

En el escenario, Kimbra da vueltas con un atuendo de cóctel brillante que es audaz y extravagante (ver la historia, arriba). En persona, con un vestido suelto más tranquilo, el cabello enredado y teñido de negro, sugiere una pintura prerrafaelita con un remix gótico de una estrella del pop como, por ejemplo, Tim Burton podría imaginar. Pero en la conversación es todo menos caricaturesca. Es vigorosamente directa, llena de tranquila determinación.

Su personalidad está bifurcada, dice el productor de The Golden Echo Rich Costey, el gurú de estudio en demanda de Nine Inch Nails, Weezer y Muse, entre otros. Tiene una ligereza, pero en el estudio es seria y mantiene un enfoque increíble. También asumió muchos personajes diferentes a lo largo del disco.

Hija de un médico y una enfermera, Kimbra creció en la región de la Isla Norte de Nueva Zelanda. Hamilton, la ciudad en la que crecí, era conocida por la agricultura, por lo que la naturaleza fue una gran parte de mi educación, dice. (Podría explicar por qué ahora se siente cómoda con las gallinas).

Kimbra también fue una especie de prodigio: comencé a escribir canciones alrededor de los 8 o 9 años. Es como si hubiera nacido bilingüe: comencé a cantar cuando debería haber estado hablando. A los 12, cantó el himno nacional frente a 27.000 personas en un campeonato de rugby entre Nueva Zelanda e Irlanda. No estaba tan nerviosa al principio, recuerda. No me di cuenta de lo grande que era la multitud hasta que estuve en el escenario.

Aprendió a cantar armonías de Frank Sinatra y George Gershwin antes de progresar al metal y al punk. A los 14 años, Kimbra estaba aprendiendo a tocar la guitarra, que se llevaba con ella en las vacaciones familiares para sentarse junto al lago y escribir canciones. Unos años más tarde, sus demostraciones de Myspace llamaron la atención del gerente australiano Mark Richardson. Después de verla actuar en un pub de Auckland, la trasladó a Melbourne en 2008 para comenzar a trabajar en lo que se convertiría en su primer álbum.

En Melbourne, Kimbra se unió al productor Francois Tetaz, quien también trabajó con Gotye, y quien la recomendó para Somebody That I Used to Know. Pero no era la primera vez que Kimbra y Gotye se codeaban: ambos llegaron a la lista final de la competencia australiana de composición de canciones Vanda & Young Kimbra con lo que se convertiría en el primer sencillo de Vows, Cameo Love, y Gotye con una versión embrionaria de Somebody That I Used to Know. Y sorpresa: Kimbra terminó siendo la ganadora, un año antes de que cualquiera de las canciones llegara a las listas de éxitos. Sí, me reí de eso, dice Kimbra. Debo haber hecho algo bien.

Ese viaje improbable culmina con The Golden Echo, un álbum lleno de sonidos tan inusuales como el santuario de la granja urbana donde fue escrito. Kimbra espera que tenga su propio sentido de lugar. Cuando Van Dyke escucha algo increíble, dice: Me recuerda a un lugar en el que nunca he estado, dice Kimbra. Eso es tán bonito. Espero que la gente vea este álbum como un vistazo a la experiencia humana: quiero que entren y vivan allí conmigo.

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