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Esta semana comenzó la cuenta regresiva para el estreno el 22 de abril de la polémica película biográfica Nina Simone . Liderando la protesta vociferante: las críticas a la actriz de piel clara Zoe Saldana por ser elegida para el papel principal. Una de las personas que mejor conocía a Simone es su director musical y amigo, el guitarrista Al Schackman.

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Simone y Schackman se conocieron en 1957 cuando amigos mutuos de la pareja le sugirieron que se sentara con el músico/cantante en Bucks Country Playhouse en New Hope, Pensilvania. Empezó a tocar la introducción de Little Girl Blue; Me uní después de que pasó por el primer motivo, recuerda Schackman. Luego nos pusimos en marcha al ritmo de 46 años hasta que Simones falleció en 2003.

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Calificando la película biográfica como una composición justa y una interpretación estudiada y sensible de Saldana, Schackman también habla sobre el verdadero genio y la ira de Simone, el talento propio de su hija Lisa y cómo se prepara para llevar a la banda original de Simone de vuelta a la carretera.

¿Qué destacó más del talento de Simone?

Era su habilidad para tomar una pieza musical común y crear algo completamente nuevo. Ella era un genio. Y tenía este don de la metamorfosis: realmente se convirtió en la persona de la historia de la canción que estaba cantando. Especialmente mujeres que habían sido abandonadas por su hombre. Mujeres identificadas con ella. Creo que fue una de las primeras personas que defendió de manera increíble la liberación y los derechos de las mujeres.

Mucha gente no entendió que cuando Nina hacía una actuación, necesitaba mucha energía. Ella hizo cada papel como si estuvieras viendo una obra de teatro con cuatro o cinco personas en el escenario actuando en diferentes roles. Bueno, ella era todos esos papeles. Hacía eso a lo largo de 15 canciones en una actuación y al final estaba agotada. Cuando una banda o un artista sale de gira, puedes tocar de cinco a seis conciertos en una semana. Nina no podía hacer eso. Exigió un día de viaje, un día de descanso, el día del concierto y un día de descanso después de eso. Luego viaja de nuevo.

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¿Cómo evaluaría la interpretación de Saldaña?

Ha habido muchas críticas duras sobre Zoe. Es muy injusto. Su interpretación es estudiada y muy sensible. Y hay momentos en los que realmente capturó a Nina, especialmente su ira. Zoe hizo un muy buen trabajo y no creo que haya nadie que pudiera haberlo hecho mejor. Cuando se trata del canto, tampoco creo que nadie pudiera haber hecho un mejor trabajo. Quiero decir, podrías haber conseguido un gran cantante. Se suponía que Mary J. Blige interpretaría el papel, pero las cosas [con la película] se prolongaron tanto que no pudo. Pero no te ofendas, si tuvieras a Mary J. cantando canciones de Nina Simones, tendrías exactamente eso: Mary J. cantando esas canciones. O lo mismo con cualquier otro gran artista vocal. El trabajo de Zoe con las canciones de Nina funcionó. No está sobregrabada, no sincroniza los labios; es su voz. Especialmente hizo un muy buen trabajo en la canción Wild is the Wind.

¿Y la película biográfica en general?

Es un buen compuesto de la vida de Ninas. Hay un elemento de la base de fans de Nina que es tan apasionadamente leal que les resulta difícil aceptar algo más allá de sus propios puntos de vista y recuerdos. Intento estar abierto a interpretaciones siempre que se basen en lo que sé que es real. Hay cosas que no sucedieron exactamente como están retratadas en la película, pero puedo dar fe de que sucedieron en otros momentos. Así que en ese sentido no es ficción; es una interpretación.

Nina Simone con el líder de su banda, Al Schackman. Cortesía de Al Schackman

¿Se aplica eso a la relación romántica entre Simone y el gerente Clifton Henderson que, según los informes, fue el foco de la película?

Me preguntaron sobre todo eso hace seis años cuando la directora Cynthia Mort me pidió que consultara con ella sobre varios hechos. El guión entonces había ido en la dirección de un interés amoroso. Puedo decirles que en la versión final de la película no hay ningún elemento romántico. Hay amistad pero no sexualidad; ninguna relación romántica íntima en la película. No se trata de eso. Se basa principalmente en que Nina tiene problemas, deja Estados Unidos por París y realmente se tambalea antes de un regreso gradual. En la película, conoce a Clifton por primera vez mientras está en el hospital y luego lo contrata para que regrese con ella como su asistente.

¿Qué tan involucrado estuviste en la selección de las canciones que Saldana canta en la película?

Cynthia me dijo qué canciones quería tener en la película y también le sugerí canciones. Cada arreglo de las canciones que hicimos fue extremadamente fiel a la forma en que interpretamos esas piezas con Nina. Se contrató al director musical Marius de Vries para dirigir las piezas musicales más importantes. No tuve contacto con la película después de eso. Pero entre las canciones que hicimos estaban Feeling Good, I Put a Spell on You y My Baby Just Cares for Me. Grabamos con Zoe en Capitol Records en Los Ángeles.

¿Qué es lo que más extrañas de Nina?

Oh Señor, ¿por dónde empiezas? Todo excepto su ira. Extraño mucho la forma en que me llamó azúcar. Hey suga [imitando una cadencia sureña]. Ese fue ese pequeño ril de la esquina noroeste de Carolina del Norte.

¿Fue capaz de deshacerse de la ira antes de morir?

Siempre estaba distante de su audiencia y podía estar enojada con ellos. Los dos solíamos quedarnos fuera del escenario esperando continuar mientras el resto de la banda estaba del otro lado. Y nos daríamos la mano. Una vez, ella me miró y dijo: Esto es todo lo que tenemos, ¿no es así ahora? Dije, bueno Nina, más o menos. Pero quién está ahí fuera es tu familia. Y ella dijo: Sí, he venido a ver eso. En ese período de su vida, mostró mucho amor a la audiencia. Nuestra última gira juntos fue en el 2000.

Además de escribir un libro sobre tus experiencias con Simone, estás planeando una gira con los miembros originales de la banda.

Todas las fechas aún no están fijadas, pero estamos trabajando en una gira por varias ciudades. Una de las presentaciones será durante el Blue Note Jazz Festival en Nueva York a principios de julio. Entonces estaremos haciendo algunos conciertos regionales. Además de mí, la banda incluye a Lyle Atkinson en el bajo, Leopoldo Fleming en la percusión, Paul Robinson en la batería y Jeremy Berlin, quien es maravilloso al capturar el estilo pianístico de Nina. Y esperaban salir con varios vocalistas; la lista de deseos incluye a Oleta Adams, Bettye LaVette y Marsha Ambrosius.

¿Podría la hija de Simone, Lisa, unirse a la gira?

No he estado en contacto con Lisa por un tiempo. Creo que está viviendo en Francia. Hicimos una gira de conciertos en 2010 llamada Sing the Truth que incluía a Lisa, Dianne Reeves y Lizz Wright. Hicimos Europa, el Lejano Oriente, Nueva Zelanda y Australia y esperábamos hacerlo en los Estados Unidos, pero no lo hicimos. Sin embargo, tengo muchas ganas de volver a estar con Lisa. Parte del público piensa que está siguiendo la carrera de su madre y viviendo a su sombra. Ella absolutamente no lo es. Ella es una artista maravillosa y una intérprete maravillosa en el escenario por derecho propio. Ella está tan llena de alegría.

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