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Shawn Mendes, un cantante canadiense de 15 años de dulce voz y rostro soñador cuyo nombre, en este momento, está indisolublemente conectado con las palabras Vine, la sensación se sienta en un taburete en una sala de ensayo en el lado oeste de Manhattan. Tom Jackson, un entrenador de rendimiento veterano de cabello largo que trabajó mucho con la adolescente Taylor Swift, escucha atentamente, con un cuaderno repleto de garabatos ilegibles a su lado, mientras Mendes repasa su canción The Weight, una de las pistas de su EP debut, Life of the Party, que llega a Island el 28 de julio.

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Esta noche en esta sala, Mendes tocará en una fiesta de lanzamiento de EP para unos 60 ejecutivos de sellos y gerencia, prensa y otros. Dentro de dos semanas, estará en Live With Kelly and Michael , y al día siguiente comenzará su primera gira como solista, abriendo 30 fechas para Austin Mahone en el Freeman Coliseum de San Antonio, con capacidad para 11,700 personas. Celebrará su cumpleaños número 16 durante un día libre de la gira.

Mendes y Jackson han estado trabajando juntos durante menos de dos días, y se están dando algunas peleas educadas por la ventaja. Mendes, que posee un aplomo sorprendente para su edad, no se enfada mucho con la dirección de Jackson, pero lo rechaza. También está tocando la canción demasiado rápido, con una energía estática que te recuerda que solo tiene 15 años. Jackson levanta la mano.

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Háblame de esta canción, dice. ¿De dónde viene? ¿De que se trata?

Mendes se inclina un poco hacia atrás. Hay un poco de ira detrás de eso, dice. Se trata de que tu novia te engaña con tu mejor amigo, y ahora ella quiere volver, y tú dices, te quiero de vuelta, pero no puedo superar esto.

Eso es perfecto, dice Jackson. Habrá tres lugares [en el set] donde necesitarás hablar con la audiencia, y este es uno de ellos. Esta canción es sobre una chica ¡YAAY! Me gustaba mucho esta chica AWW! pero me engañó AWWW! con mi mejor amigo AWWWWW! No tengas prisa: espera la respuesta.

No quiero, como, escribirlo, dice Mendes. Me pongo raro con eso.

Es genial, intentémoslo.

Jackson dirige, engatusa y gesticula como un cruce entre un maestro de gimnasia genial, el entrenador de voz en The Kings Speech y Christina Aguilera, agregando muchos tipos en el camino. Veinticinco minutos después, la canción y su introducción hablada tienen matices y un flujo que la mayoría de la gente probablemente piensa que un cantante simplemente tiene, si es que piensa en ello. Jackson y Mendes trabajan en el final de las canciones, probando cuántas veces repetir la última línea, lanzando un vibrato angustiado, un vampiro Timberlake-ian.

¡Sí!, dice Jackson. Ahora hay espacio allí, amigo. Y una vez que superes el apuro de estar en el escenario frente a 8.000 personas y todo eso, los escucharás, puedes improvisar si están contigo; si no lo son, lo apagas.

Wow, eso se siente muy bien, dice Mendes. Entonces, ¿tómalo desde el primer verso?

Por el momento, Shawn Mendes es un prototipo de la estrella del pop moderno, ocupando una especie de zona de subducción donde el nuevo negocio de la música se encuentra con el viejo. Es parte de la primera generación que creció con y en las redes sociales. Aprendió a cantar más viendo versiones de YouTube que escuchando las versiones originales, y aprendió a tocar la guitarra por sí mismo a través de YouTube. Había cosas tradicionales como el club glee de su escuela y lecciones de actuación (interpretó al Príncipe Encantador, muy apropiadamente), pero llegó a donde está hoy casi en su totalidad desde su habitación en Pickering, Ontario.

Llevaba un par de años subiendo videos de versiones a YouTube cuando, un día del verano pasado, notó que nadie parecía estar haciéndolos en Vine.

Estaba sentado en mi habitación y entró mi hermana y le dije: Oye, ¿puedes grabar esto?', recuerda. Hizo un clip de seis segundos del coro de Justin Biebers Mientras me ames, y explotó de la noche a la mañana: 10,000 me gusta y la misma cantidad de seguidores por la mañana. Siguió publicando covers, tenía 200.000 seguidores en octubre (cuando atrajo a un par de miles de fans a un concierto en Toronto) y tocó en la edición de Dallas de Magcon (una gira para celebridades de las redes sociales) en noviembre.

Una noche de enero, Andrew Gertler, quien representa al rapero Rockie Fresh y, hasta hace poco, trabajaba en la división D2C de Warner Music Groups, estaba viendo The Voice y escuchó A Great Big Worlds Say Something.

Pensé que sonaba como una canción que la gente haría una versión, fui a YouTube y Shawns fue el primero en aparecer, recuerda. Tuvo una buena cantidad de visitas, pero fue más como, wow, este niño es realmente talentoso, así que contacté a su madre, quien en ese momento era el contacto en su sitio web.

Gertler, de 25 años, le mostró el clip a su amigo y excompañero en prácticas de marketing de Atlantic, Ziggy Chareton, ahora representante de Island A&R (los dos hicieron una pasantía para Eric Wong, ahora vicepresidente ejecutivo en Island). Convenció a los padres de Mendes para que lo trajeran a Nueva York, y los dos lo llevaron a reunirse con el presidente de Island, David Massey.

Supe en los primeros dos minutos que él es una estrella, dice Massey. Era simplemente innegable.

Durante esa primera visita, Gertler y Chareton le presentaron a Mendes a un par de jóvenes compositores, Ido Zmishlany y Scott Harris. Los tres se llevaron bien y luego entraron al estudio. Habían cortado Life of the Party antes de que tuviéramos ninguna reunión, dice Gertler. Otros sellos estaban interesados ????en Atlantic, RCA, Republic, Warner, pero Shawn se sentía cómodo en Island y realmente conectado con David Massey.

A medida que pasaban las semanas, Mendes siguió publicando clips de Ed Sheerans Give Me Love, Lana Del Reys Summertime Sadness, tantos Vines que hay una compilación de más de 20 minutos y la audiencia siguió creciendo. En abril ganó el concurso Ryan Seacrests Best Cover Song con Say Something (1,6 millones de visitas). Actualmente tiene 1,31 millones de seguidores en Twitter, casi 1,4 millones en Instagram y 2,8 millones en Vine. Incluso voló a Los Ángeles y cenó con Sheeran, una reunión que fue organizada por el publicista Jason Davis, otro miembro de la pandilla de pasantes de Gertlers Atlantic.

De alguna manera, a pesar de todo, Mendes logró terminar su segundo año de secundaria (tendrá un tutor privado este otoño). Me resultaba muy difícil sentarme en clase y concentrarme porque mi mente seguía divagando, admite. Tuve que decir, cuando estoy en Nueva York, ese es el lugar para concentrarme en [la carrera musical], pero ahora me enfocaré en la química".

Mientras tanto, su equipo se centró en Life of the Party. Massey decidió que lo mejor que podía hacer Island, inicialmente, era dejarlo en manos de los fans. El 26 de junio, el sello puso la canción en iTunes y dio un paso atrás.

Vendimos 200.000 en los primeros 10 días, dice Massey. Decidimos ponerlo en línea sin marketing ni emisión al aire porque queríamos entender su base de fans y cómo se comportaría. Lanzamos la canción a las 11:15 pm y fue el número 1 a la medianoche. En las primeras 24 horas, habíamos superado los 100.000. Ese es el verdadero compromiso de los fanáticos y la verdadera conversión, de ser un fanático a poner dinero.

La canción también ingresó al Hot 100 en el puesto 24 en su primera semana. Creo que la razón por la que podría estar pegándose es porque es muy identificable para los adolescentes, dice Mendes. A muchos adolescentes les resulta difícil descubrir quiénes quieren ser, y esta canción realmente te mete en la cabeza que serás increíble quien eres.

Apenas cuatro días después del lanzamiento de la canción, Mendes tocó en un concierto emergente en Times Square que fue inesperadamente desquiciado y atrajo a varios cientos de personas (originalmente programado para Central Park, tuvo que ser trasladado debido a la multitud). Los videos de los fanáticos muestran a docenas de chicas cantando junto con Life of the Party, una canción que conocen desde hace 96 horas, como máximo. Otro video de un fan se llama Yo apretando el trasero de Shawn Mendes, que sucede cuando Mendes intenta, muy cortésmente, pasar entre la multitud.

Se está volviendo cada vez más [loco] progresivamente, pero creo que mis fans son muy respetuosos, dice Mendes. Siempre me tomaré fotos con los fans, pero retroceden si pueden decir que estoy cansado. No es necesario que haya un [guardaespaldas].

Su vida ha cambiado muy rápidamente, dice Massey. Times Square fue realmente bastante intenso y un poco loco, pero la forma en que lo manejó y mantuvo a todos bajo control fue realmente notable para alguien que aún no tiene 16 años. Él siempre es así, ya sea que se reúna con el presidente de una empresa o trate con 600 chicas .

El enfoque para el verano es el EP y la gira, pero en el otoño comenzará a trabajar en su álbum, cuyo lanzamiento está previsto para fines de este año o principios del próximo; los posibles colaboradores incluyen a Martin Terefe (Jason Mraz, Trains Hey, Soul Sister) y Julian Bunetta (One Direction, Jason Derulo). Y a medida que las cosas progresen, los modelos más antiguos del negocio discográfico entrarán en acción.

Obviamente, habrá un plan [más grande] y ampliaremos su base de fans desde su núcleo a través de la televisión, la prensa, todos los métodos tradicionales, dice Massey, porque los métodos modernos ya se han logrado.

De vuelta en el estudio de ensayo, tres horas más tarde, la pequeña sala está llena de gente. Massey presenta a nuestro nuevo fichaje y promete que todos verán lo talentoso que es. Mendes se ata la guitarra y advierte que su voz podría sonar áspera porque ha estado ensayando todo el día.

No es. Mata a Life of the Party, y luego deja su guitarra y se une a su propia fiesta, una muy diferente a la que acaba de cantar.

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