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Es una tarde de principios de octubre en las oficinas del ático de Rap Genius. El piso ocupado por la startup de 4 años en un moderno edificio de vidrio en el paseo marítimo del barrio Williamsburg de Brooklyn está escasamente decorado. Aparte de un gran mural de fotos de Instagram en una pared, parece casi vacío. Pero hay un balcón con el logo de Rap Genius en la barandilla y una vista panorámica de Manhattan. Es un buen lugar para soñar con la construcción de un imperio, con la conquista de las viejas costumbres que se extienden a lo largo del East River. De hecho, es casi perfecto, excepto por un detalle fuera de lugar: las dos grapas en el lado derecho del cráneo de Mahbod Moghadams de 30 años.

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En el último año, Rap Genius recibió una inversión de $ 15 millones de la empresa de riesgo de Silicon Valley Andreessen Horowitz y triplicó su tráfico a 25 millones. Los tres graduados de Yale que iniciaron la compañía Moghadam, Tom Lehman e Ilan Zechory hablan sobre cómo convertir a Rap Genius en un pilar de Internet y construir sitios con letras de rap anotadas con Rock Genius, Poetry Genius y News Genius.

Rap Genius y Sony/ATV revelan acuerdo de licencia

Pero también llamaron la atención por una serie de declaraciones combativas más propias de los raperos de batalla que de los empresarios, desde insultar a escritores del New York Times y Spin hasta Moghadam diciéndole a un entrevistador que el fundador de Facebook, Mark Zuckerberg, puede chuparme la polla.

Resulta que, cinco días antes de que Nosotros conociera a Moghadam, había salido del hospital, donde se sometió a una cirugía cerebral. Una sucesión de problemas, desde una ruptura hasta que le sacaron las muelas del juicio, lo habían dejado infeliz e incómodo. Estaba fumando hierba 10 veces al día, sin hacer ningún trabajo. Yo era miserable, dice. También estaba teniendo problemas con su mano izquierda. No pude escribir más. Pensé que podría necesitar una cirugía de codo. Una visita a un médico deportivo condujo a una cita con un neurólogo, quien lo envió a hacerse una resonancia magnética. El médico que realizó la resonancia magnética le dijo que caminara tres cuadras hasta el hospital y fuera directamente a la sala de emergencias. Estaba tan preocupado que fumé hierba en el camino, dice Moghadam.

En la sala de emergencias, le dijeron que tenía un tumor cerebral. Zechory y Lehman lo acompañaron en una ambulancia al Hospital Mt. Sinai, donde se sometió a un procedimiento de seis horas para extirpar un tumor en el lado derecho de la cabeza. En el momento en que salió de la cirugía a la mañana siguiente, hubo un regreso a su personalidad anterior al año pasado, especialmente su interés en las cosas, dice Zechory. Pudimos ver que definitivamente lo afectó.

Esta fue la cosa número 1 que me hizo ordenar mi mierda, dice Moghadam. No puedo volver a fumar hierba. La medicina anticonvulsiva no me deja beber alcohol. Mi única droga es una taza de té verde al día.

Su posible cirugía de Moghadams es un punto de inflexión, le dijo al sitio de tecnología Valleywag que el tumor fue la causa de que yo actuara como un imbécil y les dijera a todos estos jugadores que me chuparan la polla, y dice que el episodio ha acercado al trío fundador más que nunca.

Pero un tipo diferente de punto de inflexión se produjo el 18 de noviembre, cuando la Asociación Nacional de Editores de Música. puso a Rap Genius en la parte superior de una lista de delincuentes que no tienen las licencias adecuadas para las letras publicadas en sus sitios. Dos días después, Rap Genius anunció que tenía un acuerdo con Sony/ATV Music Publishing y estaba en conversaciones para llegar a un acuerdo con NMPA.

Zechory dice que la NMPA no se había acercado a la compañía antes de enviar solicitudes legales para eliminar las letras del sitio de Rap Genius, pero estamos muy emocionados de tener una conversación con ellos. Y, agrega Zechory, Rap Genius es mucho más que un sitio de letras. Los sitios de letras a los que se refiere la NMPA simplemente muestran las letras de las canciones, mientras que Rap Genius tiene anotaciones de fuentes múltiples que dan contexto a todas las letras línea por línea, y decenas de miles de anotaciones verificadas directamente de escritores e intérpretes. Estas capas de contexto y significado transforman una página de letras plana y estática en una experiencia artística interactiva y vibrante creada por una comunidad de académicos voluntarios.

Fundado en 2009, Rap Genius comenzó como un sitio que permitía a las personas escribir explicaciones de letras de rap. Desde entonces, se ha sumado otros temas de música rock, poesía y actualidad. Como Rap Genius ha crecido a más de 25 millones de visitantes al mes, se convirtió en el tercer sitio de letras más visitado después de AZLyrics y Metrolyrics, según comScore. A través de una combinación de contenido relevante, creación de comunidad y un poco de ayuda de artistas verificados en el sitio como Nas, Kendrick Lamar, Chance the Rapper y otros, Rap Genius aparece constantemente entre los tres primeros resultados de búsqueda de letras de rap.

Es posible que la disputa con la NMPA sea el preludio de posibles batallas con otros editores de medios a medida que la startup avanza hacia las noticias, la poesía, la fotografía y otras áreas, especialmente si continúa reproduciendo el contenido en su totalidad, como lo ha hecho con letras de canciones. Pero el acuerdo con Martin Bandiers Sony/ATV probablemente enfriará los ánimos en la industria editorial musical. El editor número 1 tiene una participación de mercado del 33%, y es probable que otros editores sigan su ejemplo para llegar a acuerdos de licencia con Rap Genius.

Aún así, es una señal de la creciente influencia e importancia de Rap Genius que los editores no esperaron hasta que la puesta en marcha tuvo un flujo de ingresos obvio antes de atacar. En el pasado reciente, las compañías de música aplicaron un enfoque de esperar y ver hasta que el supuesto negocio infractor comenzó a generar ingresos reales. Según fuentes con conocimiento del acuerdo Sony/ATV, Rap Genius no prevé estar libre de ingresos por mucho tiempo. Están contemplando un modelo de ingresos que podría basarse en suscripciones y están considerando si debería ser con publicidad o un servicio pago. Mientras tanto, las fuentes dicen que Sony/ATV ha recibido una parte del capital del sitio o un anticipo, o ambos.

Por ahora, Rap Genius está en lo más alto usando sus $15 millones en financiamiento de riesgo para crear una aplicación móvil y trabajando con universidades y otros grupos para crear aplicaciones personalizadas. La Universidad de Columbia, por ejemplo, está utilizando Rap Genius para que los estudiantes anoten Homers The Iliad y The Odyssey este semestre de otoño y Dantes The Divine Comedy en la primavera. La Universidad de Harvard acordó recientemente usar Rap Genius para un curso en línea sobre el Nuevo Testamento de la Biblia. Las obras, no por casualidad, son de dominio público, lo que permite a la empresa eludir el tema de los derechos de autor por ahora.

El objetivo final son las anotaciones de fuentes múltiples, similares a Wikipedia, de todo lo que hay bajo el sol. El trabajo número 1 es explicar todo el texto en Internet, dice el socio general de Andreessen Horowitz, Ben Horowitz. Ese es un trabajo muy grande. Si hacemos eso, la comunidad, el uso y el valor resultantes serán lo suficientemente altos, y habrá múltiples formas de monetizar eso. Pero no estamos lo suficientemente metidos para decir cómo va a funcionar eso todavía.

Dentro de la inversión de $ 15 millones de Andreessen Horowitz en Rap Genius

La compañía se está expandiendo para incluir una variedad de textos. Además de las incipientes secciones Rock Genius, Poetry Genius y News Genius, crea comunidades para la música country, los deportes, el derecho, la filosofía, las películas, los programas de televisión, la historia y la religión.

Eso está generando una gran audiencia, una que interactúa con el sitio por una suma de 102,000 comentarios (Rap Genius los llama anotaciones) por mes, frente a los 44,000 del año anterior.

En el centro de este crecimiento se encuentran los usuarios que comparten la pasión profunda y nerd de los fundadores por el rap. Moghadam, Lehman y Zechory recuerdan a los raperos que han pasado por sus oficinas. Lehman recuerda haber hecho que Flatbush Zombies se detuviera después de encontrarse con ellos en un show de A$AP Rocky a principios de este año. Zechory nombra a Smoke DZA y Action Bronson como los primeros partidarios y usuarios frecuentes de su empresa en línea. Para Moghadam, se trata de Chicago MC Chance the Rapper, con quien estuvo en Malibú, California, después de que el rapero pasara por las oficinas de Rap Genius.

En Malibu tenía un piano y [Chance] se sentó y comenzó a tocar canciones de jazz y blues, recuerda Moghadam, antes de dirigirse a Lehman y preguntar: Tommy, ¿podemos conseguir un piano eléctrico aquí?

Lo que quieras, amigo, responde Lehman.

Si bien Moghadam se presenta a sí mismo como el miembro un poco más serio del grupo de expertos Rap Genius, nadie está por encima de reírse de un popular meme de Internet llamado Kendrick Llama, que fusiona las imágenes de Kendrick Lamar con una llama. El humor, señala Lehman, es uno de los componentes clave de las anotaciones compatibles con la Web de Rap Genius. Tiene que ser divertido y jocoso, pero también informativo, dice Lehman sobre el texto con hipervínculo en el sitio. Es una línea muy fina, pero esa es la única forma en que puedes involucrar a las personas en un tema. Tienes que tener ambos elementos.

Estas pequeñas perlas de conocimiento han ayudado a Rap Genius a ascender en los rankings de búsqueda. El sitio web superó la marca de los 4 años a fines de agosto, y las victorias [de optimización de motores de búsqueda] que logramos no sucedieron de la noche a la mañana, dice Zechory.

Rap Genius hoy es esencialmente una comunidad integrada en una red social. Los usuarios agregan anotaciones para explicar la letra, votan otras explicaciones o sugieren modificaciones a la letra si se agregaron incorrectamente. Estos usuarios forman una comunidad, organizada a través de foros, listas de correo electrónico y relaciones privadas, donde pueden ganar estatus e incluso convertirse en moderadores del sitio.

Parte de su éxito para atraer la atención de los motores de búsqueda es su capacidad para generar enlaces de página individuales para cada línea de una canción que se anota. Como resultado, una sola pista puede tener una docena o más de páginas, cada una de las cuales contiene una discusión de la línea particular que intenta explicar.

Las letras fueron sin duda una parte de esto, pero también tenemos resultados muy relevantes para cuando las personas buscan una línea individual en una canción, y es bastante frecuente que las personas escuchen una línea de la que no están seguros, dice Zechory. Rap Genius es el único lugar que tiene contenido relevante vinculado a esa línea específica, por lo que a menudo obtenemos los mejores resultados en esas búsquedas.

Los expertos en búsquedas señalan otras cosas que Rap Genius parece estar haciendo bien. Google siempre presta atención a la perfección al clasificar los resultados, dice Ian Lurie, director ejecutivo de Portent, una agencia de marketing en Internet que se especializa en el desarrollo de contenido. Su sitio es muy rápido. Está muy bien construido. Y tiene enlaces entrantes de muy alta calidad, lo que significa que los sitios de alta calidad están vinculados a él. Le han dado todas las ventajas.

Además, la comunidad Rap Genius, con sus artistas verificados actuando como ancla, sirve para generar atención en las redes sociales. Google ha vuelto a centrar gran parte de su poder de clasificación en las redes sociales, especialmente en Google+, y eso le ha dado a Rap Genius una ventaja sobre AZLyrics, dice Nick Sayers, portavoz de Moz, un proveedor de análisis de búsqueda. Google también ama las marcas, porque los usuarios también aman las marcas. Mire la marca AZ versus Rap Genius. AZ ni siquiera se siente como una empresa real ni tiene ningún tipo de logotipo consistente.

Pero mientras Rap Genius está haciendo todo bien desde la perspectiva de la construcción del sitio, se ha tropezado con una reacción cultural negativa.

Cuando se les preguntó acerca de la prensa negativa, la presión adicional de una inversión multimillonaria en su negocio y sus problemas legales de derechos de autor, los fundadores de Rap Genius acatan la canción No Worries de Lil Wayne y se encogen de hombros. En cambio, están mirando hacia un gran 2014.

Rap Genius va a explotar, dice Moghadam. Vamos a tener millones de usuarios explicando cosas a cientos de millones mirando cosas. Nuestro cuerpo de empleados va a crecer de 30 a cientos. Íbamos a ser el sitio web más grande del mundo, más grande que Facebook, más grande que Twitter.

[Informe adicional de William Gruger]

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